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Femmes chevaliers: who are they?

“Chevaleresse”, un terme employé au Moyen Âge

Au XXIème siècle, les Français posesent the question: faut-il féminiser les noms de métiers? Hé bien, plus moderne qu’il n’y paraît, le Moyen Âge le faisait déjà! On trouve dans les textes de l’époque les termes de “chirurgienne”, “mairesse” or “vengeresse”… et aussi de “chevaleresse” !

Avec “chevalière”, ces deux mots sont en usage au Moyen Âge. Ils ne désignent pas la femme du chevalier, non, rather la cavalière qui combat à cheval. Le mot cache une réalité malheureusement trop souvent oubliée, que l’excellent ouvrage Chevaleresses, une chevalerie au féminin (Perrin, 2013) by Sophie Cassagnes-Brouquet met en lumière.

Result : on discover that Jeanne d’Arc ne fut pas la seule chevaleresse de l’Histoire, well au contraire ! Du XIIème au XVème siècle, en France, Écosse, Espagne ou Italie, des femmes ont pris les armes pour défendre leurs terres.

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La Guerre de Cent ans ou la guerre tout le temps

Au Moyen Âge, l’Occident est en état de guerre permanent, surtout aux XIIIème et XIVème siècle, lors de la Guerre de Cent ans (1337-1453). Forced, the society is militarized. In l’absence des hommes, qui peuvent departing pendant des mois, voire des années, les femmes n’ont pas d’autre choix que défendre leur fief.

La Peste a décimé plus d’un tiers de la population de l’Europe, donc on manque de bras. C’est ainsi qu’on voit des femmes de l’aristocratie française, anglaise mais aussi espagnole ou italienne, prendre la tête des armées. They are toutes soeurs, femmes ou mères de chevalier donc elles connaissent depuis toujours le métier.

Ces guerrières n’hésitent pas à revêtir heaume et cotte de maille. Elles montent à cheval et galvanisent les troupes comme des hommes. Au Moyen Âge, voilà ce qu’on pense des femmes: “les femmes sont inaptes à la guerre. Leur corps est faible, leur raisonnement limité, leur caractère peureux”, relates l’historienne Colette Beaune. They renverse donc à la fois l’ennemi et l’ordre établi et montrent qu’elles sont capable de defend une forteresse, nourrir, soigner, collector des rançons, négocier des traités, have a siège…

Deux cas exceptionnels: the crusade…

Dans deux situations particulières, les femmes ont le droit de prendre les armes. The premiere, c’est la crusade. Un femme peut se croiser autant qu’un homme car tout chrétien a le devoir de le faire. Les pèlerines, parfois en cottes de mailles, manient l’épée contre l’ennemi que se trouve sur son trajet.

In 1187, Marguerite de Beverley, set out on a crusade, arrived in Jerusalem. Elle bat pendant quinze jours. Son frère, le moine cistercien Thomas de Froidmont restores even his adventures: “I wear a pectoral like a man; j’allais et venais sur les remparts un chaudron sur la tête en guise de casque. Well, femme, j’avais l’ Apparence d’un guerrier, je porais une arme ; et bien que remplie de peur, j’apprenais à cacher ma faiblesse”.

Muslim chefs are stupefaits. Devant des femmes qui portent les armes, ils disent que les croisés sont complètement degénérés!

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… et l’état de siège

L’autre exception, c’est le siège. Qu’on soit pauvre ou riche, homme ou femme, tout le monde a le droit et même le devoir de défendre sa ville ou son village. Le siège constitutes an état d’urgence où les règles sont mises de côté.

Le mari de Perrette de la Rivière étant tombé à la bataille d’Azincourt, c’est donc elle que aa tenu un siège héroïque contre les Anglais dans son château de La Roche-Guyon.

C’est aussi le cas de la soeur du connétable Bertrand Du Guesclin, Julienne. In 1362, they are her château de Pontorson est pris d’assaut par les Anglais en pleine nuit. Neither une, nor deux de ella, elle sort de son lit de la, enfila la cotte de mailles de son frère de la, s’empare d’une épée et repousse les échelles des assaillants posées contre le mur d’enceinte.

Foreseeing that the war is not reserved for a male elite, the philosophe and poetess Christine de Pizan wrote a manual on military management and tactics for women. c’est Le Livre des trois verts, or treasury of the cité des dames (1405).

At the end of Moyen Age, the decline of chivalry sonne le glas of chivaleresses. Au XVIème siècle, the humanists renvoient les femmes au foyer et à leur rôle principal: celui de mère.

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